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Note: The press release is in Spanish below

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For Immediate Release
Contact: Mark Bench, Executive Director, WPFC, 703.715.9811, freepress@wpfc.org

WPFC Files Amicus Curiae Brief before the Inter-American Court of Human
Rights on Behalf of Argentinean Journalist Eduardo Kimel

Outcome of the case could decide whether Argentina should decriminalize its defamation laws

Reston, Virginia, USA, Oct. 11, 2007 — The World Press Freedom Committee (www.wpfc.org) —an umbrella organization representing 45 press freedom groups from throughout the world— has submitted an amicus curiae brief to the Inter-American Court of Human Rights on behalf of Argentine journalist Eduardo Kimel, whose criminal defamation case could trigger historic reforms should the regional tribunal order them.

Mr. Kimel’s ordeal began in 1991 with the publication of his book "La massacre de San Patricio" (“The St. Patrick's Massacre”), an exposé of the killings of three priests and two seminary students in Belgrano, Argentina, in 1976, during the military dictatorship. The perpetrators of the crimes are still at large, and Mr. Kimel's investigation concluded that the judge assigned to the case, Guillermo Rivarola, was negligent in his ruling because it was obvious that the order to murder those five came from the core of the military junta.

Judge Rivarola later pressed defamation charges against Mr. Kimel, who was sentenced to one year in prison and to pay a $20,000 fine. After a long legal battle in Argentina, the case ended up before the Inter-American Commission on Human Rights in 2001. Upon the recommendation of the Commission and the Organization of American States’ Special Rapporteur for Freedom of Expression, the Inter-American Court of Human Right accepted the case this year and will review it on Oct. 18.

The Kimel case has wide legal implications in a country that has set many judicial precedents in the region. At issue is the ability for Argentinean journalists to exercise their freedom of expression in a country that declares itself as "free and democratic."

“The current criminal defamation laws in Argentina can have the same effect as the infamous insult laws, which that country eliminated in 1995,” said WPFC’s Executive Director Mark Bench. “The Kimel case demonstrates that the elimination of insult laws possess no obstacle for Argentinean judges to restrict freedom of expression. We join our voices to that of the Inter-American Commission on Human Rights urging the Court to order the Argentine State to decriminalize its defamation laws.”

The Commission believes this case could become a judicial landmark in the region because “it constitutes an opportunity for the development of inter-American jurisprudence about the incompatibility of laws criminalizing speech or opinions that are critical of the performance of public officials.”

To date only El Salvador and Mexico have decriminalized their defamation laws at the national level in Latin America and the Caribbean. If the Court follows the advice of the Commission that Argentina must reform its defamation laws, that decision could become crucial for other countries in the region to follow suit.

“Public officials must be subject to a higher level of scrutiny from the rest of society,” argues WPFC’s amicus curiae brief, prepared by its General Counsel, Kevin Goldberg. “Therefore, those laws that allow criminal penalties for defamation, especially those that are applied against journalists and the news media, must be eliminated in all those nations where they exist, including Argentina.”

The Commission also urged the Court to compensate Mr. Kimel for the damaged inflicted on his human rights, declare his sentence null and void, eliminate his criminal record and pay for all legal costs, both at the national and inter-American level, including those incurred at the Inter-American Court.

The World Press Freedom Committee is an international umbrella organization that includes 45 journalistic groups —print and broadcast, labor and management, journalists, editors, publishers and owners on six continents— united in the defense and promotion of press freedom. The WPFC is the only press freedom group with primary focus on monitoring threats that develop at UNESCO, the UN and other leading intergovernmental organizations. It also emphasizes monitoring, coordinating and vigorous advocacy of free-press principles and promotes a global common front against restrictions on news through leadership of a worldwide Coordinating Committee of Press Freedom Organizations, facilitating joint action and administering shared projects.

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En Español

Para Distribución Inmediata
Contacto: Mark Bench, Director Ejecutivo, WPFC, 703.715.9811, freepress@wpfc.org

El Comité Mundial de Libertad de Prensa Presenta Amicus Curiae ante la Corte Interamericana de
Derechos Humanos en Nombre del Periodista Argentino Eduardo Kimel


El resultado del caso podría decidir si Argentina debe despenalizar sus leyes de difamación

Reston, EE.UU., 15 de Octubre de 2007 — El Comité Mundial de Libertad de Prensa (www.wpfc.org) —una organización que representa a 45 grupos de libertad de prensa de todo el mundo— ha presentado un documento legal del tipo amicus curiae ante la Corte Interamericana de Derechos Humanos en nombre del periodista argentino Eduardo Kimel, cuyo caso de difamación penal podría desatar reformas históricas si el tribunal regional las ordena.

El calvario del Sr. Kimel comenzó en 1991 con la publicación de su libro “La masacre de San Patricio”, un detallado informe de los asesinatos de tres sacerdotes y dos seminaristas en Belgrano, Argentina, en 1976. Los asesinos están todavía en libertad, y la investigación del Sr. Kimel concluyó que el juez que presidió el caso, Guillermo Riverola, pecó de negligencia en su decisión porque fue obvio que la orden de asesinato vino del seno de la junta militar.

Más adelante, el Juez Riverola presentó una querella por difamación contra el Sr. Kimel, quien fue sentenciado a un año en prisión y a pagar una multa de US$20.000. Después de una larga batalla legal en Argentina, el caso llegó en 2001 a la Comisión Interamericana sobre Derechos Humanos. Basándose en las recomendaciones de la Comisión y del Relator Especial de Libertad de Expresión de la OEA, la Corte Interamericana aceptó el caso este año y lo va a revisar el 18 de octubre.

El caso del Sr. Kimel posee amplias implicaciones legales en un país que ha establecido varios precedentes judiciales en la región. Lo que se propone aquí fundamentalmente es la capacidad de los periodistas argentinos de ejercer su derecho a la libre expresión en un país que se declara “libre y democrático”.

“Las leyes de difamación actuales en Argentina pueden tener el mismo ejemplo que las infames leyes de desacato, las cuales el país eliminó en 1995”, dijo Mark Bench, Director Ejecutivo del WPFC. “El caso del Sr. Kimel demuestra que la eliminación de las leyes de desacato no imponen obstáculo alguno para que los jueces argentinos restrinjan la libertad de expresión. Unimos nuestras voces a las de la Comisión Interamericana sobre Derechos Humanos en urgir al Estado argentino a que despenalice sus leyes de difamación”.

La Comisión cree que este caso podría convertirse en un hito judicial en la región porque “constituye una oportunidad para el desarrollo de la jurisprudencia interamericana sobre la incompatibilidad de las leyes que criminalizan las expresiones u opiniones críticas sobre cómo los agentes del Estado ejercen sus funciones”.

Hasta la fecha, sólo El Salvador y México han despenalizado sus leyes de difamación a nivel nacional en América Latina y el Caribe. Si la Corte acepta el consejo de la Comisión que Argentina debe reformar sus leyes de difamación, esa decisión podría ser crucial para que otros países de la región sigan el ejemplo.

“Los funcionarios tienen y deben estar sujetos a un nivel superior de escrutinio”, argumenta el documento amicus curiae del WPFC, preparado por su Abogado Principal, Kevin Goldberg. “Por lo tanto, las leyes que permiten el castigo penal por difamación, particularmente las que se aplican contra periodistas y los medios de comunicación, deben eliminarse en todas las naciones en las que existan, incluyendo a Argentina”.

La Comisión también urgió a la Corte a compensar al Sr. Kimel por el daño sufrido en sus derechos humanos, anular la sentencia, eliminar su historial penal y pagar por todos los costos legales, a nivel nacional y a nivel interamericano, incluyendo los incurridos en la Corte Interamericana.

El Comité Mundial de Libertad de Prensa es una organización internacional que incluye a 45 grupos periodísticos —de prensa, radio y televisión; sindicales y patronales; periodistas; editores; directores, y dueños de cinco continentes— unidos todos en la defensa y promoción de la libertad de prensa. El WPFC es el único grupo de libertad de prensa cuyo foco primario es monitorear las amenazas contra la libertad de prensa que surgen de la UNESCO, la ONU y otras organizaciones intergubernamentales. Asimismo enfatiza el monitoreo, coordinación y defensa vigorosa de los principios de la libertad de prensa y promociona un frente común global contra las restricciones de la prensa a través del Comité Coordinador de Organizaciones de Libertad de Prensa, facilitando acciones coordinadas y administrando proyectos conjuntos.

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